Koraaletende slakken

Dirk-Jan Evers, 14 november 2017

Onder de zeespiegel gaat een hele wereld schuil. Net als boven het water zijn er veel verschillende gebieden onder water. Koraalriffen zijn zulke gebieden, waar volgens wetenschappers wel een miljoen verschillende dier- en plantensoorten leven. Er leven zoveel soorten omdat koraal zorgt voor voedsel en veiligheid. Het is een paradijs vol verstopplaatsen en krioelende lekkernijen. Maar er zijn ook soorten die het koraal opeten: koraaletende slakken.

Koraal

Koraal is een verzameling van kleine koraaldiertjes die vastzitten op een plek. Ze maken samen vaak een hard skelet, dat lijkt op een stukje steen op de oceaanbodem. Er zijn koralen met allerlei verschillende vormen, zoals waaiers, kleine boompjes en zelfs hersenen. Als er veel koraal bij elkaar leeft, heet dat een koraalrif. Daar leven veel diersoorten, zoals sponzen, zeesterren, vissen, maar ook zeeslakken. Ook zeeslakken die het koraal opeten.

Nick Hobgood I Licentie: CC BY-SA 3.0
Hersenkoraal

Koraaletende slakken

Met een soort slurfje (de proboscis), eten deze slakken van het koraal. Ze steken de proboscis in een opening van het koraal en zuigen op die manier voedingsstoffen op. Wetenschapper Gerrit Potkamp doet bij Naturalis onderzoek aan deze slakken. Hij zag vooral kleine slakken op het ene type koraal en grotere slakken van dezelfde soort op een ander type koraal. Dat vond hij heel interessant, dus hij wilde daar graag meer van weten.

Verschillende grootte, andere prooi

Gerrit weet: slakken zijn hermafrodiet. Ze kunnen mannetje èn vrouwtje zijn. Jonge slakken zijn mannetje, oudere slakken worden vrouwtje. Gerrit dacht: misschien eten mannetjes liever van het ene koraal en vrouwtjes liever van het andere. Maar uit zijn onderzoek bleek geen verschil tussen mannetjes en vrouwtjes op het koraal.

Hij bedacht daarom het volgende. Op het ene type koraal kunnen kleine slakken zich beter verstoppen dan grote slakken. De grote slakken worden daar dan misschien eerder opgegeten door andere dieren. Daardoor zijn daar dus meer kleine slakken. Op het andere type koraal kunnen de kleine slakken zich niet zo goed verstoppen, dus daar worden zij juist opgegeten, net als de grote slakken.

Zou jij ook van geslacht willen veranderen als je ouder wordt?

Hoe verstopt een slak zich op het koraal?

Onderzoek is belangrijk

“In de Cariben hebben koraaletende slakken waarschijnlijk een rol gespeeld bij het verdwijnen van een aantal soorten koraal”, zegt Gerrit. In de jaren 80 was er een grote orkaan in de buurt van Jamaica. Er is tijdens de orkaan veel koraal vernield. De stukken koraal die over waren gebleven, zouden normaal gesproken weer uitgroeien tot veel grotere stukken. Maar er waren zoveel koraaletende slakken, dat de overgebleven stukken koraal werden opgegeten, waardoor het koraal verdween.

In de oceanen zijn veel koraalriffen. Deze riffen zijn zeer verschillend en heel mooi. Onderzoekers ontdekten dat de laatste jaren veel koraalrif is verdwenen. Het duurt heel lang voor een koraalrif om groot te worden. Als het verdwijnt, groeit het moeizaam terug. Wetenschappers willen graag begrijpen hoe het kan dat er zoveel koraalrif verdwijnt. Daarom is het belangrijk om in kaart te brengen wat daar allemaal aan bijdraagt en wat allemaal op een koraalrif leeft. Zoals de koraaletende slakken. Hoewel slakken het koraal eten, zijn ze ook belangrijk voor het koraalrif.

Wat is het nut van de koraaletende slakken voor het koraalrif? Wat zou er met het koraalrif gebeuren als er geen koraaletende slakken meer zijn?